La syphilis: une augmentation alarmante dans le monde

Lues venerea – empoisonnement de l’amour – est le nom technique de l’une des plus anciennes maladies vénériennes. Elle était considérée comme presque éteinte au milieu des années 90, mais ces dernières années, le nombre de nouveaux cas a augmenté dans le monde entier à un rythme alarmant.

Les agents pathogènes sont des tréponèmes, des bactéries en forme de bâtonnet spiralé qui ne vivent que sur l’homme et se transmettent principalement par contact direct avec la muqueuse.

Des microbes et des humains

“L’épidémie de convoitises se propage”, “Les convoitises reprennent”, “Epidémie de syphilis” – les rapports des journaux, des sites Internet brossent un tableau sombre. Une infection qui avait presque été oubliée se propage à nouveau. Bien que le “chancre dur” touche plutôt les homosexuels ou les hommes qui ont des relations sexuelles avec d’autres hommes (“MSM”), il se produit également chez les hétérosexuels dans un quart des cas.

Risque élevé d’infection

Il est inquiétant de constater que la syphilis se transmet facilement et est donc souvent interprétée comme un indicateur d’une augmentation générale des maladies sexuellement transmissibles ou des rapports sexuels non protégés. En outre, elle augmente la probabilité que les patients atteints du VIH transmettent également le virus du sida ou que les patients atteints de syphilis soient infectés par le virus du sida.

Ce n’est pas la fièvre des voyages qui provoque la propagation de la maladie, mais plutôt une augmentation de la maladie dans les milieux menacés et, de là, sa propagation au reste de la population. Les humains sont le seul réservoir – en dehors de leur hôte humain, les agents pathogènes n’ont qu’une courte chance de survie. Elles se transmettent donc presque exclusivement lors de rapports sexuels ou de la mère à l’enfant, moins fréquemment sans contact sexuel dans des communautés exiguës où les conditions d’hygiène sont mauvaises ou lors du partage de matériel d’injection.

L’éducation, la prévention au moyen de préservatifs, des contrôles sanguins réguliers pour les personnes à risque et des thérapies adéquates sont donc essentiels pour minimiser le risque d’infection.

Faits et chiffres noirs

À la fin du dernier millénaire, l’Organisation mondiale de la santé a estimé qu’environ 12 millions de personnes dans le monde étaient infectées par la syphilis chaque année. Étant donné qu’une augmentation significative des nouvelles infections a été observée dans de nombreux pays ces dernières années, les chiffres actuels sont probablement encore plus élevés. Dans certains pays, près de 50 décès sont actuellement dus à une infection par la syphilis de l’enfant à naître par la mère !

En 2004, les informations sur la moyenne étaient de 4,1 nouveaux cas pour 100 000 habitants, ce qui correspond à une augmentation de 14% par rapport à l’année précédente. Le nombre de cas non signalés est estimé à environ 30-40. Malheureusement, les grandes villes figurent en tête de liste, mais l’incidence de la maladie augmente également dans les zones rurales et frontalières.

Le fait que l’infection augmente à nouveau chez les hétérosexuels est attribué, entre autres, à la mondialisation de la prostitution. Les toxicomanes et les prostituées étrangères sont plus enclins à avoir des relations sexuelles non protégées et ont souvent moins accès au système de santé. Cependant, les femmes ne représentent qu’une dizaine de personnes infectées, et certaines sont infectées par des hommes bisexuels.

Les experts s’inquiètent du fait que le démantèlement des structures de santé publique au cours des dernières années entraîne une forte augmentation du risque d’infection. Dans de nombreux endroits, les personnes appartenant à des groupes à haut risque ne sont plus accessibles ou sont très difficiles à atteindre – seule une aide passive est proposée et la mise en réseau entre les services de santé publique, l’aide aux toxicomanes et les systèmes de substitution est jugée insuffisante.

Symptômes et stades

On distingue une forme acquise (syphilis acquisita) et une forme congénitale transmise par le sang pendant la grossesse (syphilis connata). Cette dernière est associée à un taux accru de fausses couches et de mortalité et de malformations néonatales. La syphilis acquise est une maladie chronique qui évolue en plusieurs phases si elle n’est pas traitée :

Syphilis précoce : environ 3 semaines après l’infection, un ulcère indolore, rougi et suintant apparaît au site d’entrée de l’agent pathogène, qui est très contagieux. Trois semaines plus tard, les ganglions lymphatiques environnants peuvent être palpés comme des gonflements simples, durs, mobiles et indolores. Quelques semaines plus tard, des symptômes généraux tels que fièvre, éruptions cutanées, gonflement général des ganglions lymphatiques, maux de tête et douleurs aux membres apparaissent. Après des semaines ou des mois, ce stade primaire passe au stade secondaire et des proliférations dans la zone génitale et anale apparaissent, qui sont très infectieuses. Après environ 2 ans, les symptômes disparaissent généralement et la maladie ne peut être détectée que dans le sang.

Syphilis tardive : dans de rares cas chez les personnes non traitées, les agents pathogènes se propagent dans tout l’organisme et, au bout d’environ 5 ans, on observe des modifications de la peau, des muqueuses et des organes (appelés gencives) qui entraînent la destruction des tissus. La neurosyphilis se manifeste des années, voire des décennies plus tard dans le cerveau et la moelle épinière et se traduit par un large éventail de symptômes, allant des changements dans la nature aux troubles visuels, sensoriels et de la démarche. De plus, il peut y avoir des changements dans l’aorte avec le danger de rupture qui peut être fatal. À un stade avancé, la syphilis n’est plus contagieuse.

Détection et thérapie

Le diagnostic se fait par des frottis de sécrétions provenant de la modification de la peau ou d’un ganglion lymphatique et la détection de l’agent pathogène au microscope. Différents tests peuvent être effectués dans le sang pour détecter la maladie (même après des années) et pour vérifier l’activité, c’est-à-dire la nécessité de traiter l’infection et le succès de la thérapie.

Heureusement, il existe aujourd’hui moins de substances toxiques à traiter que le salvarsan contenant du mercure et de l’arsenic utilisé dans le passé et mis au point en 1909. La thérapie est effectuée avec de la pénicilline, la durée dépend de l’ancienneté de la maladie – jusqu’à deux semaines dans le cas d’une syphilis précoce, sinon 3-4. L’administration se fait sous forme d’injection dans le muscle ou de perfusion. Le co-traitement du partenaire sexuel est obligatoire. Le succès de la thérapie est vérifié par un test sanguin.

Ce qui est bon à savoir sur cette maladie

En principe, l’agent pathogène peut pénétrer dans l’organisme à tout endroit où la peau ou la muqueuse est endommagée.

L’infection se produit principalement lors de rapports sexuels non protégés ou par transmission de la femme enceinte à l’enfant à naître.

Des rapports sexuels non protégés et souvent changeants, surtout avec des hommes, augmentent le risque d’infection.

Une certaine protection est assurée par les préservatifs (avec des spermicides), la miction et le lavage à l’eau et au savon immédiatement après les rapports sexuels.

Une guérison rapide et complète à l’aide d’antibiotiques est possible, sinon des années plus tard, de graves complications ou même la mort peuvent survenir.

Les partenaires sexuels doivent également être traités.

On peut être infecté par la syphilis encore et encore.